Red Sismologica de Costa Rica
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El término tsunami viene de las palabras japonesas tsu que significa puerto y nami que significa ola y que juntas significan “ola de puerto”. Se cree, aunque no está claro, que dicho término fue creado por pescadores japoneses quienes regresaron a sus puertos, después de pesca en alta mar,  encontrándolos devastados por olas que no habían percibido mar adentro. Les llamaron olas de puerto, pues creían que se debían de haber formado muy cerca de los puertos dado que ellos no las habían visto ni sentido.

Un tsunami es una serie o un tren de ondas generadas en un cuerpo de agua por un desplazamiento brusco (deformación) de la columna de agua en un lugar específico. Para que estas ondas sean consideradas como tsunami tienen que haber sido producidas por un terremoto, una erupción volcánica, un deslizamiento (estos tres submarinos o que ocurran muy cerca de la costa) o bien la caída de un meteorito. Si el tren de ondas es causado por uno de los eventos anteriormente mencionados, será tsunami aunque sea de muy poca amplitud (altura). Consecuentemente, grandes olas que no sean generadas por tales procesos no son tsunamis sino mareas extraordinarias. En la figura se aprecian los elementos anteriormente mencionados, a saber: un cuerpo de agua, una serie de ondas en él y unas flechas que apuntan hacia arriba y que indican que la columna de agua fue desplazada y deformada hacia arriba. Una vez generada la deformación, esta se propaga en forma de ondas y si estas tienen suficiente energía, pueden llegar hasta la costa y causar daños. En cuerpos de agua rodeados por tierra, como lagos, también pueden ocurrir perturbaciones que desequilibran la masa de agua y llevan a la formación de series de ondas en el agua pero en esos ambientes se le llama Seiches. En raras ocasiones ocurren estas oscilaciones en lagos, quizás porque en ellos hay mucho menos actividad geológica que en los fondos de los mares y océanos del planeta.

Dos características importantes de los tsunamis son su rapidez y su amplitud (altura). La rapidez depende de la profundidad de agua: cuanto más profundo esté el fondo del cuerpo de agua, más rápido viajará el tsunami. En mar profundo pueden alcanzar hasta 900 km/h, pero en la costa 40 km/h es una rapidez muy elevada. La amplitud de los tsunamis es variable, los últimos grandes tsunamis han tenido ondas con altura superior a los 40 metros (Agencia Meteorológica de Japón en: El Comercio.pe, 13-06-2011) y algunos han dejado marcas arriba de los 500 metros (Fritz et al., 2001). La inundación horizontal máxima de los recientes tsunamis es de 10 km (Buerk, 2011); el de Sumatra del 2004 corrió 4 km tierra adentro (Borrero, 2005) y el de Nicaragua de 1992 alcanzó 1 km (USGS, 2011)

De acuerdo con la distancia de propagación desde la fuente, los tsunamis se clasifican en tres categorías:

1- distantes, que se propagan a más de 750 km de su fuente,

2- regionales, que impactan pueblos costeros localizados a distancias variables entre 100 y 750 km a partir de la fuente y,

3- locales, cuyos efectos no van más allá de los 100 km de su lugar de origen

Figura 1. Tsunami generado por el desplazamiento del suelo oceánico. Como se observa, la velocidad se relaciona con la profundidad oceánica, de modo que al disminuir la profundidad se reduce la velocidad del movimiento de la ola y a su vez provoca que aumente su altura. Tarbuck, E. & Lutgens, F., 2001: Ciencias de la Tierra: una introducción a la geología física [6ª ed.].- 540 págs. Prentice Hall, Madrid España.

Fuentes: Buerk, R. (11 March 2011). Japan Earthquake: Tsunami hits north - east http://www.bbc.co.uk/news/world-asia-pacific-12709598

Borrero, J., 2005: Field survey northern Sumatra and Banda Aceh, Indonesia and after the Tsunami and Earthquake of 26 December 2004. Preliminary report prepared for Earthquake Engineering Research Institute. Disponible en: http://www.eeri.org/lfe/clearinghouse/sumatra_tsunami/reports/EERI_report_indonesia_jcb_2-11-05.pdf.

González, F. (1999). "Tsunami." Scientific American, 280, 56-65.

Fritz, H., Hager, W., Minor, H., 2001: Lituya Bay Case: Rockslide Impact and Wave Run-Up, Science of Tsunami Hazards, V. 19, N. 1.

Kyoto News, 2011:38-meter-high tsunami triggered by March 11 quake: survey http://english.kyodonews.jp/news/2011/04/82888.html.

Ortiz, M., Fernández, M., Rojas, W., 2001: Riesgo de inundación por tsunamis en Puntarenas, Costa Rica. GEOS, V. 21, N 2: 108-113.

United States Geological Survey (USGS ), 2012: Significant Earthquakes of the World in 1992, http://earthquake.usgs.gov/earthquakes/eqarchives/significant/sig_1992.php 

Fernández, M., Alvarado, G., 2005: Tsunamis and tsunami preparedness in Costa Rica, Central America. ISET Journal of Earthquake Technology, Paper 466, Vol. 42, No. 4, pp 203-212.